The Twelfth Alvin Dive of Christmas, No. 4872… who will it be ? / La Duodécima Inmersión del Alvin en Navidad, No. 4872 … ¿quién será?

It is early morning on Christmas Eve, some members of the coring crew are still up, and the last dive of this expedition is getting underway. Pilot Jefferson Grau and first-time science observer Samantha Waters from the University of Georgia [plus the old standby, myself] will dive one more time … some cruise parties have requested fairly extensive Christmas presents in the form of microbial mat cores. Es la madrugada de la víspera de Navidad, algunos miembros del equipo de perforación están todavía en pie, y la última inmersión de esta expedición se está poniendo en marcha. El piloto Jefferson Grau y la “por vez primera” observadora científica Samantha Waters de la Universidad de Georgia [más el stand-by, yo mismo] nos sumergiremos una vez más… algunos equipos del crucero han pedido regalos de Navidad bastante extensos en forma de núcleos de esteras microbianas.

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Samantha was initially hesitant to dive and she put herself at the end of the line as the “new student”, after everybody else had a chance to dive; but now, after many nights in the hard-working core processing crew, she is no longer the new student. Fittingly, the last dive of this expedition has room for a newbie; and the dive program is not to be scoffed at… Cathedral Hill and Rebeccas’s Roost! Samantha al principio dudaba en bucear y se puso al final de la lista como “estudiante nueva”, después de que todos tuvieran la oportunidad de sumergirse; pero ahora, después de muchas noches de trabajo duro en el procesamiento de nucleos, ya no es más la nueva estudiante. La última inmersión de esta expedición tiene espacio para un novato; Y el programa de inmersión no se burlará de… Cathedral Hill y Rebeccas’s Roost!

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It turns out that no site in Guaymas Basin has more splendid microbial mats to offer than Cathedral Hill. They extend down the slopes in huge cascades of white, orange and yellow, almost as if they cascade downward following some denser-than water seep liquid, or they trace the flow path of fluids that seem to emerge from elongated, extended fractures in the sediments; the extended fractures often run uphill until they converge at a central hydrothermal edifice, the “cathedrals” of Cathedral Hill. The first of the two mat “cascade” photos shows our actual sampling site, the orange mat at the foot of an elaborate cascade of mats and small spires. Resulta que ningún sitio en la Cuenca de Guaymas tiene esteras microbianas más espléndidas que las encontradas en Cathedral Hill. Se extienden por las laderas en grandes cascadas blancas, naranjas y amarillas, casi como si cayeran en cascada después de algo más denso que los fluídos de infiltración, o como si ellos trazasen el flujo de fluidos que parecen emerger de las fracturas alargadas y extendidas en los sedimentos; Las fracturas extendidas a menudo van cuesta arriba hasta converger en un edificio hidrotermal central, las “catedrales” de Cathedral Hill. La primera de las dos fotos de esteras “en cascada” muestra nuestro sitio de muestreo real, la estera naranja al pie de una elaborada cascada de esteras y pequeñas torres.

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Water selectively filters out certain wavelengths; red and orange are the first colors to be eliminated, within a few meters even in clear water. Thus, the yellow mats turn out to be orange once they are viewed up-close. The bottom camera of Alvin shows them in almost microscopic resolution, a fluffy carpet of moving threads, here inhabited with a lively colony of small worms [also orange… do they eat too much Beggiatoa?] that seem to like this mat as their habitat. El agua filtra selectivamente ciertas longitudes de onda; rojo y naranja son los primeros colores a ser eliminados, incluso a pocos metros en aguas claras. Por lo tanto, las esteras de color amarillo resultan ser de color naranja una vez que se ven de cerca. La cámara inferior de Alvin les muestra una resolución casi microscópica, una alfombra esponjosa de hilos que se mueven, aquí habitada con una colonia animada de pequeños gusanos [también de color naranja … ¿comeran demasiada Beggiatoa?] parece que les gusta esta estera como su hábitat.

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The next picture shows a lime-yellow and orange cascade that extends down Cathedral Hill No. 2. Yes, No. 2. The new Sentry maps helped to clarify some old cartographic problems that were never properly resolved previously; for example, there are indeed two hills, each one topped with a hydrothermal cathedral surrounded by cascading mats. Previous dive teams assumed, once they had found one of them, that this is “the” Cathedral Hill, no more questions asked.  La siguiente imagen muestra una cascada de color amarillo limón y naranja que se extiende abajo de Cthedral Hill No. 2. Como escuchó, No. 2. Los nuevos mapas de Sentry ayudaron a aclarar algunos problemas cartográficos antiguos que nunca fueron resueltos correctamente previamente; Por ejemplo, hay de hecho dos colinas, cada uno rematado con una catedral hidrotermal rodeada por esteras en cascada. Los anteriores equipos de inmersión asumieron, una vez que habían encontrado una de ellas, se trataba de “un” Cathedral Hill, sin comentarios.

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Here is Cathedral Number 2, mostly a single but dramatic and colorful spire. A good picture of Cathedral Number 1, with its many naves, side chapels and subsidiary towers, is already included on the dive 4870 blog. Aquí está el Cathedral Hill No. 2, más que nada una sola punta, pero espectacular y colorida. Una buena foto de la Cathedral Hill No. 1, con sus numerosas naves, capillas laterales y torres subsidiarias, ya está incluida en el blog de inmersión 4870.

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I will never, ever again make jokes about the Spanish navigators who believed until ca. 1700 that Baja California was an island; it took this particular navigator four visits to Guaymas Basin (1998, 2008, 2009 and this one) to properly count cathedrals, which are, once you think about it, not that numerous. Not to forget: since the second hill is shaped like an hourglass in North-South direction, it has actually two peaks, and thus there may be a third cathedral sitting in the dark … better counting skills are required. Nunca volveré a hacer bromas sobre los navegantes españoles que creyeron hasta ca. 1700 que Baja California era una isla; le tomó a este navegador en particular cuatro visitas a la Cuenca de Guaymas (1998, 2008, 2009 y ésta) para contar correctamente las catedrales, que son, pensándolo bien, no tan numerosas. No hay que olvidar: ya que la segunda colina tiene forma de reloj de arena en dirección Norte-Sur, tiene dos picos y, por lo tanto, puede haber una tercera catedral entre la oscuridad … se necesita mejores habilidades de conteo.

There is the intriguing question what these spires are actually made of. It is certainly not basalt or lava, and also carbonates – familiar from the off-axis vents – can be ruled out. A little further into the dive, we collect rocks in the neighborhood that turn out to be surprisingly soft, and, once we return them on the ship, they are dripping with oil; the Geiger counters start ticking and reveal that the stuff is radioactive. Our current working theory points to oil-soaked barium sulfate. Barium, contributed by hydrothermal fluids, is produced by some radioactive decay series from other elements and also possesses radioactive isotopes on its own; sulfate comes from seawater and precipitates barium as insoluble barium sulfate, and oil comes from hydrothermal cooking of buried organic matter. These “rocks” not only look bizarre, they ARE bizarre. Tenemos la duda sobre cual es la composición de estas puntas. Ciertamente no es basalto o lava, y también los carbonatos – familiares de los respiraderos fuera del eje – pueden ser descartados. Un poco después de la inmersión, recogemos rocas en el vecindario que resultan sorprendentemente suaves, y, una vez que los volvemos a la nave, están goteando con aceite. Los contadores de Geiger empiezan a marcar y revelan que el material es radiactivo. Nuestra teoría de trabajo actual apunta al sulfato de bario empapado de aceite. El bario, aportado por los fluidos hidrotérmicos, es producido por alguna serie de desintegración radiactiva de otros elementos y también posee isótopos radiactivos; el sulfato proviene del agua de mar y precipita el bario como sulfato de bario insoluble, y el aceite proviene de la cocción hidrotermal de materia orgánica enterrada. Estas “rocas” no parecen extrañas, SON extrañas.

img_6023smThe dive ends with the last exuberant Alvin baptism, the handing over of the microbial mat  cores [24 total, exactly as ordered], then a thorough scrubbing of Alvin to make sure it does not rust from salt water exposure, one more science meeting followed by one more busy night in the lab, and finally – under the improvised Christmas tree, made from old charts [Puget Sound is at the bottom] – philosophical discussions in the Atlantis mess among those cruise participants who do not have pressing obligations in the lab; from left to light, Alexander Epp, Emil Ruff, Jorge Arellano, and Dirk de Beer. La inmersión termina con el último bautismo exuberante de Alvin, la entrega de núcleos de perforación extraídas de esteras microbianas [24 en total, exactamente según lo ordenado], después un fregado profundo del Alvin para cerciorarse de que no se oxide ante la exposición del agua salada, Por una noche más ocupada en el laboratorio y finalmente – bajo el árbol de Navidad improvisado, hecho de viejas cartas [Puget Sound está en el fondo] – discusiones filosóficas en el desorden del Atlantis entre los participantes del cruceros que no tienen obligaciones urgentes en el laboratorio ; De izquierda a derecha, Alexander Epp, Emil Ruff, Jorge Arellano y Dirk de Beer.

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